과학자의 흑역사 - 세계 최고 지성인도 피해 갈 수 없는 삽질의 기록들
양젠예 지음, 강초아 옮김, 이정모 감수 / 현대지성 / 2021년 9월
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인류가 현재와 같은 고도로 발달한 문명을 이룬 데는 과학의 힘이 컸다. 여러 분야의 과학자들이 남긴

위대한 업적들에 대해선 많은 책들이 이를 다루고 있지만 과학계의 흑역사를 다루는 책은 예전에 읽은

'과학을 훔친 29가지 이야기' 정도밖에 생각이 안 나는데 이 책은 제목부터 위대한 과학자들의 흑역사를 

제대로 까발릴 것 같아 기대가 되었다.  


이 책에선 천문학자, 생물학자, 수학자, 화학자, 물리학자의 다섯 분야로 나눠 총 26명의 흑역사를 

소개한다. 사실 흑역사의 주인공들이 모두 과학계에서 위대한 업적을 남긴 인물들이라 그들에게도 

이런 모습이 있었나 하는 생각이 들기도 했지만 누구나 잘못을 할 수 있는 것이 사람인지라 오히려 

인간미(?)가 느껴질 수도 있다. 흑역사의 포문을 여는 첫 번째 주인공은 스티븐 호킹으로 블랙홀 연구로

유명한 그도 블랙홀 경계의 면적이 가지는 불변성을 엔트로피 증가의 법칙과 연계를 짓지 않으며 이를

주장한 대학원생을 무시하다 나중엔 결국 그 관련성이 밝혀졌고, 그의 대표작 '시간의 역사'에서도

스타인하트에게 심각한 피해를 입히는 잘못된 내용을 싣고도 사과를 하거나 잘못을 공개적으로 인정하지 않는 오만한 모습을 보였다. 호킹의 이러한 모습은 이 책에 등장하는 위대한 과학자들이 저지른

실수의 공통된 모습이라 할 수 있는데 아무래도 최고의 위치에 오르면서 사람들이 무조건 떠받들어

주니까 독선에 빠져 자신이 잘못을 저지를 수 있다는 생각 자체를 안 하게 되는 것 같았다. 아인슈타인도

'일반상대성이론에 근거한 우주론 고찰'이란 논문에서 중학생도 잘 아는 내용에 오류를 저질렀고 우주가

정적이라는 믿음 때문에 우주 상수를 도입하는 생애 가장 '멍청한 실수'(?)를 했다. 물론 일반인이 보기엔

우주 상수가 왜 가장 멍청한 짓인지는 이해하기가 쉽지 않다.


영국 물리학자 토머스 헨리 헉술리는 '과학자가 60세를 넘으면 기여하는 일은 적고 해를 끼치는 일은

많다'라고 했다는데, 이 책을 보면 한때 위대한 업적을 남긴 과학자들도 차츰 꼰대(?)가 되어 새로운

주장을 하는 후배 과학자들의 앞길을 가로막는 일을 서슴지 않는 사례들이 부지기수였다. 학계의 권위로

새로운 주장을 깔아뭉개고 비난하는 대가들의 행동들은 나중에 결국 이불킥을 불러오는 흑역사의 한

장면으로 남게 되고 말았는데 오직 논리와 증거에 기반한 과학적인 사고를 하는 사람들에게도 이런

일들이 벌어지니 씁쓸한 맘이 들었다. 심지어 '독가스 화학자' 프리츠 하버는 독가스를 만드는 게 전쟁을

빨리 끝낸다는 궤변을 하며 독일이 제1차 세계대전에서 사용한 독가스들을 만들었고, 갈릴레이도 

베네치아 공화국의 파도바 대학교에서 많은 성과를 거두다가 고향이 피렌체의 피사대학교로 돌아가는

잘못된 결정을 하는데 적들로 가득한 피사대학교로 돌아가면서 우리가 알듯이 그는 종교재판을 받고

지동설을 부인해야 하는 상황에 처하게 된다. 블론로의 N선 발견은 희대의 웃지 못할 해프닝이라 할 수 있었는데 어떻게 보면 사기극이라 할 정도로 과학계에서 이런 일들이 벌어진다는 게 한심할

따름이었다. 이 책을 통해 가장 합리적인 사회로 보이는 과학계도 오만과 편견 등 인간의 약점이 여실히

드러나는 곳임을 잘 알 수 있었는데 역사에 큰 업적을 남긴 과학자들도 여기서 결코 자유롭지 못함을

흥미진진한 실제 사연들을 통해 잘 보여준 책이었다. 


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이토록 뜻밖의 뇌과학 - 뇌가 당신에 관해 말할 수 있는 7과 1/2가지 진실
리사 펠드먼 배럿 지음, 변지영 옮김, 정재승 감수 / 더퀘스트 / 2021년 8월
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인간이 많은 영역에서 상당한 성과를 내며 대부분의 분야들을 정복했지만 뇌과학은 아직 인간이 정복

하지 못한 분야 중 하나라 할 수 있다. 나도 그동안 '뇌, 생각의 한계', '더 브레인' 등 뇌과학을 다룬  

다양한 책들을 읽어봤지만 여전히 뇌과학에 대해 제대로 모르는 내용들이 많다 보니 뇌과학을 쉽게

설명했다는 이 책에선 과연 어떤 내용들을 다루고 있을지 궁금했다.


저자 소개를 보면 리사 펠드먼 배럿은 심리학 및 신경과학 분야에서 세계에서 가장 많이 인용된 과학자

중 상위 1%에 속하는 신경과학자라고 하는데 저자는 이 책에서 뇌에 관한 7과 1/2번의 강의를 통해

뇌과학의 고갱이를 들려준다. 도입 강연을 1/2로 잡았는데 뜬금없이 옛날 영화 '나인 하프 위크'가

떠올랐다. 이 책에서 저자는 뇌과학의 최신 연구 성과를 바탕으로 뇌의 실체에 대해 대중들이 이해하기

쉽도록 설명을 하고 있는데, 먼저 도입 강연에선 뇌가 우리의 일반적인 생각처럼 생각하기 위해 있는

것이 아닌 복잡한 신체를 운영하는 것이라고 말한다. 우리가 가진 에너지를 신체예산이라면서 신체

예산을 잘 관리하는 게 바로 뇌의 역할이라고 해서 훨씬 이해가 수월했다. 1강부터 본격적인 뇌에 대한

여러 정보들을 가르쳐주는데 먼저 흔히 알고 있는 삼위일체의 뇌가 허구임을 지적한다. 삼위일체의 

뇌 가설은 인간의 뇌가 본능적인 생존을 담당하는 도마뱀의 뇌와 포유류의 감정적 뇌인 변연계, 인간의

이성적 뇌인 신피질로 이루어져 있다는 것인데, 포유류의 뇌는 단 하나의 제조계획에 따라 만들어진

하나의 뇌임에도 여전히 삼위일체의 뇌 가설이 공공연히 진실인 것처럼 여겨지고 있으니 최근 연구

성과들이 제대로 홍보가 안 되고 있는 것 같았다.


뇌가 하나의 신경망인 네트워크라는 사실을 거쳐 늘 논쟁거리인 본성이냐 양육이냐의 문제가 뇌와 

관련해서도 등장하는데 아기의 뇌가 세부조정과 가지치기라는 두 가지 프로세스를 거쳐 훨씬 복잡해

지는 것을 상세히 설명한다. 아기를 어떻게 대하느냐에 따라 아기의 뇌가 발달하는 방향과 정도가 확연히

달라짐을 잘 알 수 있었고, 인간의 뇌가 적극적으로 세상을 예측하고 말을 통해 타인의 뇌 활동과 신체

시스템에 직접 영향을 끼친다는 사실도 자세히 알 수 있었다. 뇌와 마음의 관계를 거쳐 마지막으로

인간이 사회적 현실을 만들어가는 데 있어 뇌의 역할과 관련해 저자는 다섯 가지 C 능력세트(창의성,

의사소통, 모방, 협력, 압축)라는 흥미로운 이론을 제시하며 책을 마무리한다('과학 이면의 과학'이란

본문 내용의 미주를 부록으로 싣고 있다). 이 책을 읽고 나니 기존의 뇌과학 관련 책들보다는 확실히

비유적인 설명들이 많아 이해하기가 쉬운 측면이 있었다. 삼위일체 뇌 가설 등 그동안 뇌에 대해 잘못된 

지식들을 가지고 있었는데 이런 책들이 널리 읽혀 잘못된 부분들을 바로잡고 뇌에 대한 우리의 인식을

보다 넓혀주었으면 하는 바람이다.        


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세상에서 가장 재미있는 83가지 새 이야기
가와카미 가즈토.미카미 가쓰라.가와시마 다카요시 지음, 서수지 옮김, 마쓰다 유카 만화 / 사람과나무사이 / 2020년 10월
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길을 지나다니면 겁도 없이 돌아다니는 비둘기들을 가끔씩 보지만 그 외엔 새들을 제대로 보기는 쉽지

않은 것 같다. 저 멀리 하늘을 날아다니거나 어쩌다 개천이나 한강을 유유히 떠다니는 오리(?)류의 

새들을 보긴 하지만 생각 외로 새들이 인간과 가까이 살고 있다는 느낌을 받지는 못하고 그러다 보니

자연스레 새들에 대해서는 관심이나 아는 게 없는 상황인데 이 책은 83가지나 되는 새들에 대한 재미

있는 얘기를 들려준다고 하니 기대가 되었다.


총 83가지 주제를 각 한 장씩 할애하며 총 6장에 걸쳐 새들의 흥미로운 모습을 보여주는데 한 쪽은

만화로 구성되어 있어 더 재미있게 볼 수 있었다. 참새를 비롯한 주연급 새들은 별도로 책 도입부에

소개하는 코너를 두어 본격적인 얘기를 시작한다. 비교적 자주 접하는 비둘기가 목을 까닥거리듯 걷는 

것은 눈이 옆을 향하고 있기 때문이고 까마귀는 시체처리반 역할을 하며 자연계를 깨끗하게 유지해주는

청소부라고 볼 수 있었다. 참새가 위험천만한 변압기를 둥지로 즐겨 삼는 이유는 깊이감이 있고 입구가

좁은 장소여서 참새 입장에서는 안전한 공간이기 때문이며 모래 목욕을 즐기는 이유는 깃털과 피부의 

오염 물질을 떨어뜨리고 기생충을 제기하기 위해서라고 한다. 새 가운데 특히 머리가 좋고 영리하다는

까마귀는 인간처럼 놀이를 개발하고 즐기며 떼를 지어 참매 등 맹금류를 둘러싸고 울부짖으며 쫓는 

행동인 '모빙'을 한다는 사실도 처음 알게 되었다. 1~5장의 끝에는 '새로 배우는 새 이야기'라는 코너를

별도로 두어 새에 대한 흥미로운 얘기들을 들려주는데 그동안 몰랐던 새들의 신기한 얘기들을 많이

만나볼 수 있었다. 특히 모기처럼 흡혈을 하는 '조류계의 드라큘라' 큰부리까마귀나 이빨이 없다 보니

혀끝이 갈라져 있는 동박새와 직박구리는 물론 흔히 금슬 좋은 동물로 알려진 원앙이 사실은 매년 

반려자를 갈아치우는 바람둥이라는 사실은 놀라운 반전이었다. 다른 새 둥지에 알을 낳는 탁란 습관

으로 유명한 뻐꾸기의 경우 다른 새를 속이기 위해 매 울음소리를 내거나 입속이 샛노래서 양부모(?)의

육아 본능을 자극한다는 데 이러한 뻐꾸기의 습성은 둥지를 짓고 관리하는 습성을 잃어버렸기 때문

이라고 한다. 뻐꾸기가 다른 종에게 알을 맡기는 '종간 탁란'을 하는 반면 찌르레기와 원앙은 같은

종의 다른 짝의 둥자에 알을 맡기는 '종내 탁란'을 한다는 등 기상천외한 새들의 사생활을 엿볼 수 있는

좋은 기회였는데 만화를 통해 더 재미있게 새들의 신기한 습성을 배울 수 있는 시간이었다.   


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거의 모든 것의 종말 - 과학으로 보는 지구 대재앙
밥 버먼 지음, 엄성수 옮김 / 예문아카이브 / 2020년 9월
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제목만 보면 왠지 빌 브라이슨의 '거의 모든 것의 역사'란 책이 떠오르지만 제목 그대로 지구가 종말을

맞을 뻔한 여러 가지 대격변들을 다루고 있다. 각종 기상이변에다 코로나 창궐 등 요즘 지구가 겪는

상황을 보면 종말이란 말이 그리 낯설지가 않은데 과연 이 책에선 지구가 겪었거나 겪을 수 있는 종말의

상황들로 어떤 것들을 다루고 있을지 궁금했다.


책은 크게 '우주의 대격변들', '지구의 대격변들', '내일의 대격변들'의 3부로 구성되어 있는데, 먼저

'우주의 대격변들'에서는 그야말로 천문학과 물리학적인 내용들이 등장한다. 우주를 탄생시킨 빅뱅을

시작으로 그동안 있었던 대격변들을 차례차례 소개한다. 빅뱅 이후 우주는 조용한 날이 없었지만 지구

입장에서 최대의 대격변은 화성급의 행성 테이아와 충돌하여 지금의 달이 생기게 된 사건이 최대의 

대격변이라 할 수 있다. 11세기인 1006년과 1054년에 두 차례 초신성 대폭발이 있었다는 기록이 남아 

있고, 1572년과 1604년에 초신성 폭발이 있었을 때는 그 초신성들을 각각 '티코의 별', '케플러의 별'

이라 부를 정도로 천체물리학자들의 관심을 끌었다. 이렇게 우리 은하계 내에서의 대폭발뿐만 아니라

이웃 은하계에서 일어나는 대폭발도 영향을 주는데 무엇보다 강력한 영향력을 행사하는 건 역시 우리

은하계의 짱인 태양에서 일어나는 태양 흑점 폭발 등으로 발생하는 태양 폭풍이었다. 이러한 우주에서

벌어지는 일들은 사실 너무 먼 곳에서 일어나는 일들이다 보니 와닿지는 않았는데, 2부에서 소개되는

지구의 대격변들은 지구의 역사를 다룬 책들에서도 접한 내용들이라 낯설지 않았다.


먼저 '산소 대학살'이라는 용어를 사용하고 있는데 산소가 늘어난 건 생명체들에게 유리한 환경이

조성된 것인데 좀 표현이 이상했다. 다음으로 지구 역사상 5대 대멸종이 소개되는데, 전에 읽었던

'지구와 생명의 역사는 처음이지' 등에서 봤던 내용이 일부 있어 생소하진 않았다. 무엇보다 공룡이

멸종된 사건과 관련해선 소행성과의 충돌이 원인이란 설이 유력한데 이 책에서 좀 더 구체적인 증거들을

접할 수 있었다. 요즘 코로나가 만연하다 보니 전염병이 종말의 원인으로 부각될 수 있는데 중세에

인류를 초토화시켰던 흑사병이나 제1차 세계대전 직후 전세계적으로 유행했던 스페인 독감이 언급

된다. 왜 아무 관련이 없는 스페인이 독감 이름에 붙었는지 궁금했는데, 다른 유럽 국가들은 전쟁 중

이라 기사 검열이 심했던 반면 제1차 세계대전 당시 스페인은 중립국이라 유독 스페인에서 대서 특필

되어 독감 이름이 되고 말았다니 상당히 의아했다. 전쟁 중에서는 역시 제2차 세계대전이 약 3,700만

명의 사망자를 낳아 이 책에서도 거론되었고, 무엇보다 최근까지 가장 큰 위협이었던 핵 대재앙과 관련

해선 체르노빌과 후쿠시마 원전 사고 등이 언급되었다. 앞으로 다가올 대격변들로 안드로메다 은하와

충돌이나 소행성들과의 충돌, 자원 고갈, 인구 폭발, 궁극적으로 태양의 폭발까지 등장하는데 그나마

이 책에서 다뤄지는 대격변들은 가까운 미래에 현실화될 가능성은 적어 다행이라 할 수 있었다.

이 책을 보고 나니 종말이 언제든지 닥칠 수 있음에도 우리가 얼마나 아무런 생각없이 살아가고 있는지

새삼 실감했는데 우주적 관점에서부터 시작해 그동안 있었던 다양한 종말의 여지가 있었던 일들을

총망라하여 지구가 어떤 위기들을 극복하고 현재까지 왔으며 앞으로 어떤 일들을 겪을 수 있는지를

잘 정리해 보여준 책이었다. 


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뇌는 왜 아름다움에 끌리는가 - 뇌과학과 성선택으로 풀어본 성적 미학의 탄생
마이클 라이언 지음, 박단비 옮김 / 빈티지하우스 / 2020년 6월
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아름다움의 정의는 주관적이고 상대적이지만 인간이 아름다움을 좋아한다는 것만은 부인할 수 없는

사실인 것 같다. 특히 성적 아름다움에 이끌리는 것은 인간의 본능이라고 할 수 있는데 이는 뇌가 성적

아름다움을 감지하고 이에 반응하여 좋은 짝을 찾을 수 있도록 진화되었기 때문이라고 볼 수 있다. 

40년 동안 중앙아메리카에서 아주 작고 울퉁불퉁한 개구리의 성행동을 연구한 저자는 아름다움이 

감상자의 뇌에 달려 있으며(주로 암컷) 진화의 원동력으로서 성적인 두뇌의 중요성에 대해 다양한 

동물 실험의 사례를 통해 보여준다.


코페르니쿠스의 지동설, 뉴턴의 운동 법칙, 아인슈타인의 상대성 이론과 어깨를 나란히 하는 인류 지성

최고의 업적 중 하나인 다윈의 진화론은 자연선택설을 핵심으로 하고 있는데, 자연선택설의 놀라운  

세 가지 원칙으로 번식의 속도가 자원의 증가 속도를 능가하기 때문에 오직 일부만이 살아남아 번식을

이어갈 수 있고, 생존이 늘 무작위로 결정되지 않으며, 생존을 가능케 하는 형질의 변이가 유전적 요소에

기인했다면 그 형질이 다음 세대에 전해진다는 점이다. 일반적으로 정자가 난자보다 작고 대부분의 

짝짓기 세계에서 수컷의 숫자가 과잉이어서 구애자는 많고 선택자는 적어 수컷이 암컷을 두고 경쟁을

벌이는 상황이다 보니 수컷은 암컷에게 필요한 자원과 성적 매력으로 암컷을 유혹해야 하는 운명이다.

저자의 전문인 퉁가라개구리를 필두로 다양한 동물들의 짝짓기 세계를 보여주는데 암컷이 선호하는

수컷의 성적 매력은 보통 생존이나 진화적 관점에서 우수한 수컷임을 나타내는 징표들이라고 할 수 

있었지만 한편으론 포식자들에게 노출되어 수컷 입장에서는 목숨을 걸고 하는 구애라 할 수 있었다.

하지만 번식에 성공하지 못하면 생존의 가치가 없다 보니 수컷 입장에선 위험을 무릅쓰고라도 암컷을

유혹해야 하는 서글픈(?) 운명에 처해 있는데 이러한 운명에 대처하기 위해 두뇌도 자신이 매력적이라고

판단하는 자극들의 조합에 편향되어 있다. 시각, 청각, 후각 등 다양한 감각을 활용해 선택자의 성적

미학을 충족시켜주기 위한 동물들의 무수한 사례들을 만나볼 수 있었는데 그동안 막연하게만 생각했던

성적 선택에 숨겨진 비밀이 바로 뇌가 성적 아름다움을 선택 및 선택받도록 진화해온 것임을 잘 보여준 

책이었다. 


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