지금으로부터 6500만 년 전 공룡은 멸종한 것으로 알려졌다. 공룡이 어떻게 해서 멸종했는지는 지금까지도 고생물 학계의 여러 주장이 존재하지만, 분명한 건 공룡은 백악기 말기에 멸종했다는 것이다. 그러나 우리가 알고 있는 것과는 달리, 아프리카 콩고에는 아직도 공룡이 서식한다는 얘기가 있다. 바로 모켈레 므벰베가 그것이다. 필자가 모켈레 므벰베에 대해서 알게 된 것은 중국인이 쓴 ‘세계 역사 속의 49가지 미스터리’라는 책을 읽으면서부터였다. 그 책에서는 콩고에서 공룡이 목격되었다고 나왔는데, 지금 생각해보니 그게 모켈레 므벰베였다.

 

모켈레 므벰베는 아프리카 밀림에 서식한다는 소문이 있는 용각류(목이 긴 공룡)를 닮은 크립티드로 현지어인 링길라어로는 ‘강의 흐름을 멈추는 것’이라는 뜻을 가지고 있다. 여기서 주목해야할 것은 이 동물을 지칭하는 이름이 여러 개가 있고, 한 부족만이 아닌 여러 부족의 전설 속에 등장하는 존재이며, 부르는 이름은 달라도 모두 같은 동물을 지칭한다는 것이다.

 

모켈레 므벰베의 길이는 대략 5~9m 정도로 추정되며 아프리카 코끼리나 하마만큼 거대하고, 용과 하마를 섞은 것 같은 모습을 가지고 있다고 알려졌다. 악어처럼 긴 꼬리와 뱀과 비슷할 정도로 가늘고 유연한 긴 목과 작은 머리 그리고 둥글고 두꺼운 몸통을 가지고 있다는 점에서 모켈레 므벰베는 쥬라기 시절 서식하던 공룡인 디플로도쿠스나 아파토사우루스를 연상시키는 형체를 가지고 있는 듯하다. 이는 지역 원주민들의 증언을 토대로 추정한 것이다. 필자 또한 네셔널 지오그래픽에서 한 다큐에서 용각류의 사진을 보여주자 현지 원주민들이 모켈레 므벰베라고 하는 것을 본 적이 있다. 무튼 지역 원주민들의 얘기에 따르면 성질이 사나와 카누를 뒤집어 버리고 사람을 습격해 죽이는 경우가 있지만, 초식동물이기에 사람을 잡아먹지는 않는다고 한다. 특이하게도 동굴에 들어가 잠을 자기도 하고 주행성 동물이라 한다. 정말 신기한 것은 모켈레 므벰베가 있는 곳에는 하마가 거의 살지 않는데, 모켈레 므벰베가 그저 하마를 매우 싫어해서 보이는 대로 죽이기 때문이라고 한다.

 

1970년대 미국인 선교사가 지역 원주민들로부터 들은 이야기에 따르면 콩고의 텔레 호 근처에 사는 윈주민들이 호수에서 흘러나온 강의 상류에서 물고기를 잡다가 주변에 서식하던 모켈레 므벰베가 공격하자 그들끼리 힘을 모아 바리케이드를 만들어 모켈레 므벰베를 죽이는 데 성공한 적이 있다고 한다. 이후 마을 사람들이 그 고기를 먹었는데, 그 시체에서 고기를 자른 부위가 다시 살아나 여러 번 잘게 써는 일을 반복하고 나서야 그 고기를 먹을 수 있었다고 한다. 그 고기에 어떤 문제가 있었는지는 잘 모르겠으나, 그 고기를 먹은 사람들은 하룻밤 내에 모두 죽었다고 전해진다. 그래서 밀림에 사는 아프리카 원주민들은 모켈레 므벰베를 단순한 동물을 넘어 일종의 정령으로 여기며 두려워서 했다고 한다. 재밌는 것은 그 얘기를 들은 선교사 또한 강의 상류에 원주민들이 모켈레 므벰베를 죽이기 위해 만든 바리케이드가 남아 있는 것을 보았다고 한다.

 

모켈레 므벰베에 대한 문헌상 첫 기록은 1776년 프랑스 선교사 프로이트의 저서에 기록되어 있다. 그의 저서에는 “그건 거대한 괴물임에 틀림이 없는 것 같다. 발자국이 땅에 나 있었는데, 둘레가 90cm나 되는 흔적을 만들었다. 발자국의 형태를 관찰한 후, 보폭을 측정해보니 그 동물의 보폭은 2.1 ~2.4m 정도 되는 것으로 보인다.”라는 내용이 나오는데, 이 대목에서 굉장히 큰 동물이라는 것을 알 수 있다. 이후 모켈레 므벰베가 다시 주목받은 것은 1970년대 미국 텍사스에 사는 파충류 학자인 제임스 파월이 근처를 여행하면서 모켈레 므벰베에 대한 전설을 듣고 신비동물학회 회장인 로이 매컬 교수에게 이야기하면서부터였다. 이 얘기를 들은 매컬 교수는 1979년에 모켈레 므벰베를 탐사하기 위한 탐사대를 결성하여 발자국을 발견하는 성과를 얻기도 했으나, 그 이상의 증거물을 확보하지는 못했다.

 

이후 1981년에 2차 조사대가 조직되어 떠나게 되었는데, 멕컬 일행은 간접적 접촉을 하게 되는데, 매컬 일행이 카누를 타고 에페나 마을 근처의 강을 돌고 있을 때, 멀리 떨어져 있던 둑에서 커다란 동물이 갑자기 잠수하면서 파도를 일으켜 매컬의 카누를 치었는데 그걸 본 원주민이 "모켈레- 음베음베!" 라고 소리치는 것을 목격했다. 이에 따라 매컬 교수는 하마가 없고 악어도 그런 파도를 만들 수 없다는 점을 들어 모켈레 므벰베라고 확신 하였지만, 매컬 교수가 직접 목격했던 것이 아니고, 그것을 증명할 어떠한 사진 증거도 남기지 못했기 때문에 2차 조사대도 실패로 끝났다. 그러던 1992년 일본의 다큐멘터리 팀이 모켈레 므벰베로 보이는 생명체를 찍기도 해서 화제가 되기도 했다. 그러나 그 외에 모켈레 므벰베의 실존에 관한 확실한 증거는 아직 발견되지 않았다.

 

모켈레 므벰베를 확실하게 입증할 증거가 있지는 않지만, 모켈레 므벰베의 울음을 녹음하기도 했고, 공중에서 사진으로 포착하기도 했으며, 추정되는 발자국을 발견하기도 했다. 그리고 모켈레 므벰베가 살 수도 있다는 사실을 증명할 수 있는 또 다른 증거는 그 동물이 발견된 콩고와 같은 아프리카 밀림은 중생대 이후 지금까지 환경 변화가 거의 없었다는 점과 그런 동물들이 살기 좋은 고온다습한 지역이라는 점일 것이다.

 

지난 2012년 미국의 탐험가들이 모켈레 므벰베를 찾기 위해 중앙아프리카의 콩고 밀림으로 들어가기도 했지만, 별다른 얘기가 없는 거로 봐선 모켈레 므벰베를 입증할 확실한 증거를 발견하지는 못한 듯하다. 과연 아프리카 정글에 공룡이 살지에 대해 생각해보는 건 재미있는 상상이다. 이 얘기를 믿고 안 믿고는 읽는 이의 자유겠지만, 필자의 의견을 덧붙이자면, 존재할 가능성이 있다고 보는 쪽이다. 왜냐하면, 위에서 상술했듯이 아프리카의 밀림지대는 공룡이 살던 중생대 시대의 기후와 환경에서 거의 차이가 없고, 그런 동물들이 살기 적합한 지형이기 때문이다. 무튼 발견된다면 한 번쯤은 보고 싶은 동물이다.


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빅풋은 네스 호의 괴물, 렙틸리언, 오고포고와 더불어 유명한 크립티드(미확인 생물)중 하나다. 히말라야에 산다고 알려진 예티의 친척으로서 직립보행을 하는 빅풋은 주로 미국과 캐나다에 분포하고 있다고 한다. 아메리카 원주민들의 언어로 사스콰치라고도 불리는 빅풋은 원주민들의 이야기속은 물론이고, 미국의 서부개척 시대부터 목격담들이 있었고, 현재도 간혹 목격담이나 몇몇 포착 영상들이 인터넷을 떠돌고 있다.

빅풋이 최초로 영상에 포착된 것은 1967년이다. 1967년 10월 20일 북캘리포니아 산악지대인 블러프크리크강을 지나가던 로저 패터슨은 밥 김린과 함께 말을 타고 달리다가 갑자기 검은색 생물체가 걷는 것을 목격했는데, 로저 패터슨은 자신의 카메라로 영상을 찍었고, 이게 결국 빅풋이 있다는 증거물로 여겨졌다. 로저 패터슨이 찍은 몇 분짜리 영상을 본 사람들은 이에 열광했다.

그 외에도 빅풋을 봤다는 목격자들은 넘쳐난다. 1964년에서 1970년까지 미국에서 빅풋을 봤다는 사람은 약 25회에 걸쳐 총 300명에 달했다. 1924년 캐나다 농부 알버트 오스트만은 자신이 빅풋 가족에게 납치당했다가 탈출했다고 주장했으며, 빅풋이 자신의 집을 습격했다거나 빅풋을 총으로 쐈다는 사람, 심지어 미확인비행물체(UFO)가 빅풋을 내려주고 갔다는 목격자까지 나타났다고 한다. 빅풋의 발자국이나 몸의 크기를 바탕으로 미국에서 목격된 빅풋이 10만년전 지구상에 존재하던 영장류중 하나인 ‘기간토피테쿠스’가 아니냐는 주장이 있기도 하다. 미국의 경우 ‘신비동물학(cryptozoology)’이라 하여 빅풋과 같은 미확인 생물체들을 연구하는 사람들이 있다. 그러나 말이 학문이지 이를 확실하게 입증할만한 증거자료가 있지는 않기에, 전적으로 신뢰할 부분은 아니다.

따라서 일각에서는 지금까지 생포되지 않았다는 점을 들어 빅풋이 존재하지 않는다고 한다. 그리고 2014년 7월 2일 '영국왕립학회보B'에 실린 빅풋의 DNA를 검사한 논문은 "'빅풋'의 털은 하나같이 현존하는 종과 완벽하게 일치해 지금까지 발견된 빅풋의 털이 모두 가짜"라고 주장했다. 이를 가짜라 입증한 사람들의 주장에 따르면 그 논문에 토대가 된 샘플 30개 가운데 10개는 곰, 4개는 말, 4개는 늑대나 개, 하나는 인간, 나머지는 소, 너구리, 사슴 등으로, 해당 샘플이 발견된 지역에 원래 서식하는 것으로 알려져 포유류가 대부분이었다고 한다.

거기다 1967년에 포착되었다는 빅풋의 필름 또한 조작으로 밝혀졌다. 사실 로저 패터슨은 한 영화사에서 일하는 사람이었고, 자신의 회사에서 내려온 지시와 함께 영화를 홍보하기 위한 전략으로서 비디오를 제작한 것이었다. 실제로 미국에는 “당시 자신이 털옷을 입고 빅풋 흉내를 했다”고 주장하는 사람이 있다. 즉 이를 보면 알 수 있듯이 빅풋의 존재를 입증할 만한 확실한 증거는 없고, 증거 자료로 제시한 샘플들 또한 빅풋의 것이 아니었다.

그러나 여기서 이 의문은 사라지지 않는다. 지금까지도 간혹 포착되기도 하는 빅풋의 사진이나 영상들이 대부분 조작되었다 하더라도 과연 그 자료가 다 거짓이냐는 의문 말이다. 즉 목격을 했던 사람들 중에는 빅풋관련 다큐멘터리에 나와 자신이 빅풋을 본 것을 매우 생생하게 증언했고, 이러한 것들이 다 거짓 혹은 기억에 의한 착각이라고만 치부할 수 있냐는 것이다. 따라서 빅풋의 존재를 확실하게 확신 할 수 없는 나로선 그저 확실한 물증이 나오기를 바랄 뿐이다.

추가적으로 더 얘기하자면, 빅풋이 포착된 것은 미국뿐만이 아니다. 우리가 잘아는 히말라야의 예티도 있고, 중국, 러시아, 카프카스 지대를 끼고 있는 과거 구소련권 국가들에서도 빅풋과 같은 동물이 포착된 기록이나 목격담이 있다. 포착 영상들 중에는 최근에 촬영된 것들도 있다. 진실은 잘 모르겠지만, 만약 빅풋이 존재한다면 과거에 존재했던 기간토피테쿠스 같은 동물이 존재하는 것일지도 모르겠다.

 

참고자료
http://news1.kr/articles/?2062633
https://namu.wiki/w/%EB%B9%85%ED%92%8B
https://terms.naver.com/entry.nhn?docId=3579109&cid=58943&categoryId=58966

 


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