민족의 최대 명절인 설이 코앞으로 다가왔다. 1월에 맞는 이른 명절이어서인지 사람들의 반응은 대체로 시큰둥하다. 명절이니까 어쩔 수 없다는 식의, 반쯤은 시류에 떠밀려서 치르게 되는 명절인 셈이다. 아무 데도 가지 않고 집에서 그냥 밀린 잠이나 잤으면 좋겠다는 사람들부터 못 본 영화나 실컷 다운로드하여 밤 새 영화나 보았으면 좋겠다거나, 차를 몰고 몇 날 며칠 바닷가 일주를 했으면 좋겠다는 사람에 이르기까지 명절에 바라는 작은 소망은 제각각이지만 그들도 어쩔 수 없이 부모님을 찾아뵙고, 의례적인 덕담을 주고받고, 더러 꼰대 소리를 들을 법한 위험한 발언을 서슴없이 내뱉기도 하고, 누구는 부동산으로 큰돈을 벌었다더라 하는 '카더라 통신'을 듣게도 되고, 이따금 정치 이야기로 얼굴을 붉히기도 하고, 느끼한 제사 음식에 신물이 날 즈음이면 명절 연휴는 크게 한 일도 없이 끝을 맺게 된다.

 

법무부의 정기 인사가 있었던 오늘, 내가 아는 모 검사도 자리를 옮겼다. 대한민국의 성인이면 누구나 다 아는 사실이지만 선출직 공무원은 임기 내에 자신이 이룬 성과에 의해 지지와 후원, 당선과 낙선이 가려지지만 임명직 공무원은 자신의 업무에 대한 인사고과에 의해 승진이나 유임을 할 수도 있고, 명퇴를 종용받기도 한다. 사실 최근에 있었던 일련의 사태를 보자면 임명직 공무원인 검사들 대부분이 좌천이나 감봉을 당해야 마땅하다고 보는 이들이 많다. 패트 사건만 보더라도 조사를 하는 둥 마는 둥 시간만 끌다가 자기들 멋대로 기소를 하고서는 결과랍시고 발표를 하는 꼬락서니는 그야말로 가관도 아니었다. 검찰총장으로 원숭이를 앉혀놓아도 그보다는 더 잘하지 않았을까 싶다. 채이배 의원 감금 사건에 적극 가담했던 여상규 의원을 불기소한 것은 물론 의안 접수 과정에서 골절상을 입었다는 이유로 기소유예 처분을 받은 김승희·최연혜 의원 등 어떤 원칙도 없이 소위 꼴리는(?) 대로 법의 잣대를 들이댄 게 아닌가. 항간에서는 도둑질을 한 범인에게 도둑질 과정에서 조금 다쳤다는 이유로 검사가 기소유예 처분을 내린 꼴이라고 말하기도 한다. 적절한 예일지는 모르지만 말이다. 그뿐 아니다. 각종 의혹으로 10번이나 고발을 당한 나경원 의원에 대해서는 조사조차 하지 않은 채 시간만 끌고 있다. 게다가 생기부 불법유출을 한 주광덕 의원과 있지도 않은 사실을 시도 때도 없이 발표하는 곽상도 의원의 범죄에 대해서도 조사조차 하지 못한 이와 같은 업무 성과를 내고서도 승진을 바라는 자가 있다면 그야말로 도둑놈 심보가 아닌가.

 

명절을 앞두고 서울에서 지방으로 발령을 받은 검찰 인사들은 지방의 맑은 공기를 마시며 자신의 행위를 곰곰 되새겨볼 일이다. 양심에 비추어 잘못한 일은 없는지 말이다. 잘못된 인사라느니, 인사 파동이라느니 하면서 남 탓만 할 게 아니라 가슴에 손을 얹고 자신을 되돌아볼 시점이다. 인사 파동이 아니라 국민들의 기대에는 훨씬 못 미치는 미약하기 짝이 없는 인사였다.


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세상을 향해 귀를 열어 놓는다는 건 꽤나 불편하고 귀찮은 일이지만 아주 이따금 가뭄에 단비처럼 기분 좋은 소식이라도 들려올라치면 '그래, 사람은 역시 바깥소식도 들어야 해.' 하는 생각과 함께 내심 뿌듯하고 흡족한 기분에 빠져드는 것이다. 물론 이런 일이 쉽게 볼 수 없는 귀하디귀한 경험이라는 게 문제라면 문제이지만 말이다.

 

지난해 9월 국내에서 아프리카돼지열병(ASF)이 발병했을 당시만 하더라도 국내 양돈 농가는 물론 전문가들조차 국내 양돈 산업은 끝난 게 아닌가 생각했었다. 그도 그럴 것이 마땅한 치료제도 없고 치사율 100%에 이르는 아프리카돼지열병의 국내 상륙은 그야말로 공포가 아닐 수 없었기 때문이다. 그랬던 것이 엊그제 일 같은데 난리법석이 났던 초기와는 달리 이제는 이렇다 할 뉴스조차 나오지 않는 걸 보면 정부의 발 빠른 조치와 적절한 대응이 얼마나 중요한가를 여실히 보여준다 하겠다. 게다가 지난 17일부터 19일까지 독일 베를린에서 열린 ASF 고위급 국제회의에서 우리나라 방역 사례를 공유하는 자리에 당초 예상을 뛰어넘어 60개국 300명이 참석하면서 북새통을 이루었음은 물론 러시아 등은 우리 측 자료 제공을 직접 요청했다고도 하니 국민의 한 사람으로서 어깨가 으쓱하지 않을 수 없다.

 

돌이켜보면 지난 보수정권 하에서 방역 실패로 인한 혼란과 비용 낭비 사례는 차고도 넘친다. 많은 사람이 모이는 자리는 일부러 기피했던 2015년 메르스 사태를 비롯하여 매년 연례행사처럼 벌어지던 구제역과 조류독감, 그로 인한 전국적인 방역과 살처분, 그리고 매립... 철새들의 한반도 상륙을 대대적으로 막은 것도 아닌데 우리 주변에서 벌어지던 그런 떠들썩한 행사(?)들이 사라진 건 순전히 정부의 발 빠른 대책 덕분이라 하겠다.

 

중국 우한 지역에서 발생한 신종 코로나 바이러스에 대한 정부의 대책만 보아도 메르스 사태 때와는 확연히 달라진 모습이다. 조계종 스님들에게 설 선물이라며 육포를 보내는 사람들이 정부의 최고 책임자가 되었더라면 우리는 지금도 주먹구구식 방역 체계에서 벗어나지 못했을 것이다. 정부가 우왕좌왕하는 사이에 국민들은 구제역 관련주에 베팅을 하고 방역을 담당하던 수의사가 과로로 사망을 했다는 기사나 쏟아냈을지도 모른다.  그런 일련의 사태를 우리는 기꺼이 선거를 통해 스스로 자초했었는지도 모른다.


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살아가면 갈수록 신경이 예민해지는가 아니면 무뎌지는가 하는 문제를 이따금 생각해보게 된다. 내 주변에도 명예퇴직을 한 친구들이 더러 생겨나기 때문이다. 당연한 일이지만 그들의 신경은 예민할 대로 예민해져서 말 한마디 한마디가 여간 신경이 쓰이는 게 아니다. 그러나 아무렇지도 않게 내뱉은 말이 더러 사달이 나는 경우도 종종 있고, 그들의 사정은 이해하지만 정도가 너무 심한 게 아닌가 하는 불만도 불쑥 터져나오게 된다. 이런 상황을 여러 차례 겪다 보면 인간은 나이가 들면 들수록 인간관계에 있어 점점 더 예민해진다는 결론에 이르곤 한다. 물론 인간이 태어날 때 선한 것이냐 악한 것이냐를 놓고 성선설이 옳다 성악설이 옳다 하면서 결론도 나지 않는 무의미한 논쟁을 계속하는 느낌이 들긴 하지만 말이다. 어떤 통계를 낼 수 없으니 인간은 각자 다 다르다는 게 맞을지도 모르지만. 세월에 따라 점점 무뎌지기도 하고 예민해지기도 하고 상황에 따라 그때그때마다 달라지기도 하고...

 

그러나 산업화 시대를 겪어온 우리 세대는 지금 젊은 친구들이나 어린 학생들에 비해 경제적으로는 조금 힘들었다고 할지라도 빠른 변화에서 오는 스트레스는 조금 덜 받지 않았을까 싶다. 그 당시에는 큰 변화라는 게 적어도 한 세대에 걸쳐 서서히 진행되었던 까닭에 사회 구성원들이 그 변화에 적응하고 학습할 수 있는 충분한 시간이 주어졌기 때문이다. 그러나 최근에는 변화의 속도가 어찌나 빠른지 미처 적응도 하지 못했는데 또 다른 변화가 닥쳐오는 까닭에 변화에 적응하는 것 자체가 불가능하고 그로 인해 사회 구성원이 받는 스트레스는 그 어느 때보다 높아졌기 때문이다. 어린 학생들이나 젊은 친구들이 미래에 대한 기대를 접는 까닭도, 될 대로 되라지 하는 자포자기의 심정을 갖는 까닭도 다 이런 이유 때문이 아닐까 싶다.

 

오전에 눈이 조금 내렸다. 아들은 방학이 무색하게 쉬는 날도 없이 학원을 나가고 있다. '희망'이라는 말을 꺼내는 것조차 사치가 되어버린 요즘, 세월이 가면 갈수록 사람들은 신경이 무뎌지는 듯 보이지만 사실은 사회의 변화를 따라갈 수 없어 자포자기하는, 그런 인간들이 늘어나고 있는지도 모른다. 그래도 신년인데 희망을 말해야 하는 게 아니냐고? 어쩌면 그럴지도...


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김순례(가명) 할머니를 만나던 날은 투명한 겨울 햇살이 사방에 가득했었다. 무겁지 않은 철대문을 지나면 잘 가꾸어진 잔디밭이 나오고 누르스름한 잔디밭의 가장자리를 따라 키가 낮은 자두나무가 듬성듬성 자라 있었다. 한낮에도 햇살을 시샘하는 바람이 강하게 불었고 차에서 내린 나는 소슬한 추위를 느꼈다.

 

낯선 이방인을 맞았던 건 이 집의 주인이 아닌 반려견 누리였다. 잔디의 누런 빛깔과 흡사한 털을 가진 누리는 마당 한켠에 기척도 없이 누워 있다가 이방인의 출현에 짖지도 않고 조용히 다가왔던 것이다. 나는 커다란 덩치의 누리에게 겁을 먹었던 탓에 뒤로 한 발짝 물러섰고, 때 마침 현관문을 열고 나온 김순례 할머니를 향해 어정쩡한 인사를 했던 듯하다.

 

"어서 오세요. 춥지요?"라고 묻는 할머니의 인사에도 불구하고 나는 대답을 미룬 채 누리를 향한 경계 태세를 여전히 풀지 않고 있었다. "괜찮아요. 안 물어요. 누리야, 이리 와!" 할머니의 다정한 부르심이 반가왔던지 누리는 이방인에 대한 경계를 풀고 주인을 향해 천천히 걸음을 옮겼다. 그때 내가 누리의 뒷모습에서 발견했던 것은 뒷다리 두 개 중 하나는 쓰지 못하고 단지 누리는 세 개의 다리로만 걷고 있었다는 사실이었다. "누리가 나이가 많은가 봐요?" 하고 묻자, 할머니는 "많지요. 많고 말고요. 그래도 쟤가 집을 나갔다가 3년만에 돌아온 애예요." 타령을 하듯 대답을 하던 할머니는 우리를 따라 현관에 들어서던 누리를 어루만지며 자랑스럽게 말씀하셨다. 내가 눈을 치켜뜨면서 "그래요?" 하고 놀랍다는 듯 묻자 할머니는 누리의 지난 삶을 조곤조곤 들려주셨다.

 

도시에서 아파트에 살았던 할머니와 할아버지는 누리의 비만이 걱정이 되어 시골로 이사를 결심했다고 했다. 시골에 집을 짓고 이사를 한 후 누리가 마음껏 뛰어놀도록 목줄을 하지 않았었는데, 어느 날 갑자기 누리가 사라졌고, 놀란 할머니와 할아버지는 백방으로 누리를 찾았지만 결국 찾을 수가 없어 반 포기 상태로 지내셨단다. 그런데 3년쯤 지난 어느 여름날 바짝 마른 체구의 누리가 집으로 돌아왔고, 심하게 하혈을 하는 누리를 살리기 위해 곧바로 동물병원을 알아보고 자궁을 들어내는 큰 수술을 했다고 했다수의사로부터 가정집에서 웬 새끼를 그렇게 많이 뽑았느냐는 잘 알지도 못하는 타박과 꾸지람을 들어가면서 누리를 살렸던 할머니와 할아버지는 누리와 함께 집으로 돌아오기는 했지만 그 여파로 누리는 뒷다리 한쪽을 영영 사용하지 못하게 되었다고 했다.

 

"나이가 들수록 점점 겨울이 싫어져. 땀을 뻘뻘 흘려도 여름이 좋지 겨울은 정말 싫어. 며칠 전에는 제주도를 다녀왔는데 거기는 가는 곳마다 꽃이 만발한 게 봄이야, . 그래도 거기는 섬이라 짠내가 나고 사람 살기에는 좋지 않더라. 그냥 며칠 다녀오는 건 괜찮지만 말이야." 누리의 이야기를 마친 할머니는 슬쩍 다른 이야기를 하며 방한 조끼를 꺼내 입으셨다. 자신의 얘기인 줄 아는지 현관에 턱을 괴고 누워 있는 누리는 큰 눈을 껌벅이며 미동도  하지 않았다. 귀를 쫑긋 세운 채.


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K-Pop의 대표주자가 방탄소년단(방시혁이 탄생시킨 소년단: BTS)이라면 K-Movie의 대표주자는 봉탄배우단(봉준호가 탄생시킨 배우단: BTB라고 해야 할까 아니면 BTA라고 해야 할까?)이 아닐까 싶다. 하나 다른 게 있다면 방탄소년단의 방시혁 대표는 뒤로 빠진 채 전면에 나서지 않지만 봉준호 감독은 여러 시상식에서 배우들보다 훨씬 더 많은 주목을 받고 있다는 점이랄까. 그래도 암튼 송강호를 비롯한 박소담, 조여정 등 영화 '기생충'에서 봉준호 감독과 함께 작업했던 여러 배우들이 영화의 메카인 미국에서도 유명세를 타는 걸 보면 왠지 뿌듯한 느낌도 들고, 한국인의 저력이랄까 잠재력이랄까 뭐 그런 게 있는가 보다 하고 생각되는 것이다.

 

돌이켜보면 우리 국민의 우수성은 어느 날 갑자기 하늘에서 뚝 떨어진 게 아닌 듯하다. 국제기능올림픽대회 종합우승은 말할 것도 없고, 케이팝을 비롯한 한류 현상은 전 세계로 영역을 넓혀가고 있다. 다만 국민의 우수성에 비해 정치인들의 역량은 현저히 떨어진다는 점이다. 그럼에도 혹자는 이승만이나 박정희, 전두환 등 독재를 일삼았던 정치인들 덕에 우리나라가 이만큼 잘살게 되었다고 말한다. 소가 웃을 일이다. 이런 헛소리를 공공연하게 떠벌리는 작자들을 가만히 살펴볼라치면 그들의 머릿속에는 국민 개개인의 우수성은 숫제 존재하지 않거나 인정하려 들지 않고 정치인들에 대한 우상화만 가득하다. 박정희를 반인반신이라고 말하기도 한다. 반인반수라면 모를까.

 

채 백 일도 남지 않은 총선. 우리는 또 어떤 정치인들을 뽑고 자신의 손가락을 부러뜨리고 싶다는 후회를 하게 되지나 않을까. 선거 때가 되면 박정희의 망령이, 알츠하이머를 앓고 있다는 전두환에 대한 헛된 충성심이 국민 개개인의 뇌를 흔들어놓지나 않을까 걱정이다. 국민들의 의식 수준은 나날이 높아지는데 정치인의 수준은 나날이 퇴보하는 듯해서 하는 말이다. 미세먼지 탓인지 가슴만 답답했던 하루.


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