[eBook] 남보다 더 불안한 사람들 - 왜 나는 항상 감정에 날이 서 있고 유난히 예민한가
대니얼 키팅 지음, 정지인 옮김 / 심심 / 2018년 6월
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평생 건강과 발달에 어려움을 겪으며 사는 삶은 어떻게 시작되며 그배후에는 어떤 생물학적 원리가 작동하고 있을까? 자신이나 다른 사람이 늘 스트레스에 지쳐 있다면 그 패턴은 어떻게인식해야 하며, 문제를 해결하기 위해 우리가 할 일은 무엇일까? 스트레스의 여파에서 자녀 세대를 보호하려면 어떻게해야 할까?
어쩌면 가장 중요한 질문은 이것인지도 모른다. 왜 이런 일이 지금 우리 사회에서 일어나고 있으며, 이를 해결하려면우리는 무엇을 해야 하는가? 앞으로 살펴보겠지만 미국을 비롯한 여러 선진국의 경우 그 핵심 원인은 불평등의 심화다.
이는 가장 가난한 사람과 가장 부유한 사람 그리고 그 사이에 존재하는 모든 이에게 영향을 미친다. 철저하게 현대의 산물인 이 스트레스 요인은 과거에 모두가 직면했던 포식동물, 폭력, 결핍이라는 생존의 위협만큼 가시적이지는 않지만그에 못지않게 치명적이다.

위협적인 상황이 닥치면 스트레스 시스템이 작동하지만 위협이 사라지면 스트레스 시스템은 작동을 멈춰야 한다. 이때 스트레스 시스템에 작동을 멈추라고 지시하는 역할을 맡은 핵심 유전자가 있는데, 이 유전자에 ‘메틸화 methylation‘ (이 과정을 담당하는 화합물 ‘메틸‘에서 따온명칭)라는 후성유전적 변화가 일어나면 그 유전자의 작동이 멈춰버린다. 그 결과 코르티솔cortisol이라는 스트레스 호르몬이 멈추지 않고 분비되어 스트레스 조절장애가 생기는 것이다.

사람은 살아가는 동안 누구나 이런 투쟁 또는 도피의 순간을 경험한다. 하지만 대개 그런 순간은 생명이나 존엄에 상당히 실질적인 위협이 가해질 때다. 가짜 위협과 진짜 위협을 구분하는 법을 배우고, 그 둘을 구분할 수 있을 만큼 침착함을 유지하는 법을 배우는 것이 성장 과정 중 하나라고 해도 과언이 아니다. 스트레스 조절장애라는 짐을 안고 있는 사람들은 다양한 양상의 실랑이와 성가심을 진짜 위협과 잘 구별하지 못할 뿐 아니라 예상치 못한 일에는 거의 무조건 투쟁-도피 반응을 취한다. 게다가 이런 스트레스 상황 속에서는 한두 군데 찌릿하거나 통증만을 느끼는 것이 아니다. 자기도 모르는 사이 땀이 비 오듯 흐르고 가슴은 긴장으로 굳어지며 맥박은 달음질치고 얼굴은 벌겋게 달아오른다. 이런 상태가 견딜 수 없이 압도적으로 닥쳐오면 기절하기도 한다. 일단 이런 상태에 처하면 그들은 심장을 두근거리게 만드는스트레스를 차단할 방법만 찾는다. 강렬한 불안과 긴장에서 벗어나려는 욕구는 다른 모든 것을 집어삼킨다. 이때 다른사람을 맹렬히 비난하거나 신경질을 내는 사람도 많다.

보통 스트레스 반응 시스템은 직면한 위협의 크기에 비례해 반응을 높이거나 낮춘다. 당장 사자가 덮치려 하거나 총을든 남자가 다가온다면 스트레스 반응 시스템은 코르티솔을 방출해 높은 경계 태세를 갖추게 한다. 그러다가 위협이 지나가면 코르티솔 방출이 멈춘다. 그런데 미니의 연구에서 갓 태어난 새끼 쥐들이 엄마 쥐에게 보살핌을 충분히 또는 아예받지 못해서 스트레스를 경험하자 코르티솔 분비를 멈추지 못하게 하는, 즉 계속 방출하게 하는 어떤 일이 일어났다.
이런 과정이 바로 후성유전적 변화다. 다시 말해 유전자의 기능이 외부적 요인 때문에 스위치가 켜지거나 꺼지는 쪽으로 바뀐 것이다. 이 경우 외부적 요인은 어려서 보살핌을 받지 못해 극심한 스트레스를 경험한 것이며, 그 결과 ‘스트레스 메틸화 stress methylation‘ 라는 후성유전적 변화가 일어난다. 메틸화란 모든 유전자에 있는 켜고 끄는 스위치에 메틸기 methyl group(특정한 유형의 화학물질 분자)가 달라붙는 것을 의미한다. 구체적으로 스트레스 메틸화란 시상하부 - 뇌하수체부신축에 진정하고 물러서라고, 즉 코르티솔 방출을 멈추라고 지시해야 할 유전자에 침묵화silencing‡‡가 일어난것이다. 인생 초기에 심한 강도의 스트레스를 경험하면 이 스트레스 시스템을 통제하는 핵심 유전자에 메틸화가 일어날수 있다. 그렇게 되면 항상 덮치려고 달려드는 사자나 총을 든 남자를 마주한 상태로 살아가는 것이다.
‘바로 이거로구나‘ 하고 나는 생각했다. 이게 바로 우리가 찾던 답이었다. 스트레스가 몸속에 들어가 유전자가 작동하는 방식 자체를 바꿔버리는 것이다. 이것이 생애 초기의 스트레스를 바라보는 우리의 관점을 완전히 바꿔버렸음을 깨달

스트레스 메틸화는 유전자 자체를 변화시키는 것이 아니라는 점이다. 그러니까 DNA는 원래 상태 그대로 남는다. 메틸화에 의해 변하는 것은 유전자가 발현되는 방식, 즉 유전자가 기능하는 방식이다. 이는 유전적 변화가 아니라 후성유전적 변화다.
다시 말해서 유전자에 작용하지만 유전자 바깥에 남아 있는 변화인 것이다. 다른 많은 유전자가 그렇지만 스트레스 유전자는 환경에따라 켜지거나 꺼지도록 고안되어 있다. 후성유전적 변화는 유전자를 켜고 끄는 스위치에 작용하고, 그리하여 유전자가 발현되는 방식에 영향을 미친다. 아주 어린 신생아에게서 코르티솔이 매우 많이 분비될 경우 바로 그런 후성유전적 변화, 즉 스트레스 메틸화가일어날 수 있다.
그러나 후성유전적 변화가 스트레스 유전자에만 일어나는 것은 아니다. 다른 유전자에도 일어나 다양한 건강 문제를 일으킨다. 예를 들어 지금은 담배 같은 환경 독소가 세포의 성장을 통제하는 조절유전자 regulator gene에 영향을 미친다는 사실이 밝혀져 있다. 이스위치가 꺼지면 암을 일으키는 세포가 과다증식한다.
그렇지만 우리 몸에서 후성유전적 변화가 일어나는 데는 다 그럴 만한 이유가 있고, 우리가 살아남는 데도 중요한 역할을 한다. 30여 년 전에 과학자들은 인간의 유전자 중 95퍼센트 정도가 아무런 쓸모도 없다는 사실을 알아냈다. 진화를 거치는 과정에서 없어도그만인 유전자가 되어버린 것이다. 이런 유전자를 흔히 ‘암흑 DNA‘ 또는 ‘정크 DNA‘ 라고 한다. 수정이 이루어진 뒤 첫 2주 동안 태아는 주로 후성유전적 과정을 통해 일종의 청소를 단행해 암흑 DNA를 정지시키는데 이 과정 없이는 태아가 살아남지 못한다.
암혹 DNA의 존재가 밝혀진 지 수십 년이 지났지만 발생학 관련 연구를 제외한 후성유전학 연구는 아직 초기 단계를 벗어나지 못했다. 더군다나 사회적 환경이 유전자의 작동 방식을 어떻게 변화시키는지 연구하는 ‘사회적 후성유전학‘은 더욱 최근에 생겨났다.

지금까지는 생애 초기 역경에서 긍정적인 효과를 얻은 경우를 전혀 발견하지 못했다. 극도로 위험한 환경에서 살아갈 수 있도록 대비시켜준다는 점 정도를 꼽을 수 있을까? 우리는 진화학자들의 표현대로 ‘그냥 그렇다는 식의 이야기‘는 피하고 싶다. 구체적인 발견내용에 설명을 끼워 맞추는 일은 하지 않겠다는 말이다. 그래도 조심스럽게 추측해보자면 생애 초기의 스트레스 때문에 생기는 사회적인 후성유전적 변화는 위험한 세상에서 살아가기 위한 구체적인 생존 전략을 지향하는 것 같다. 항상 삼엄하게 경계해야 해, 한 자녀에게만 너무 많은 걸 투자하지 마, 다른 사람들에게 너무 많이 투자하지 마 등, 이런 ‘후성유전적’ 충고가 생식이 가능한 나이까지생존하는 데 도움을 준다는 것은 이해할 수 있다. 하지만 그러기 위해 치러야 할 건강과 안녕의 희생이 너무 크다.

차갑지만 잘 보호하는 육아가 있고, 따뜻하지만 조심스럽지 않은 육아도 있다.

애정과 주의를 기울이는 행동이 이처럼 결정적인 이유는 이 두 가지가 가장 주된 스트레스 방어막 역할을 하는 뇌 화학물질을 생성하는 데 기반이 되기 때문이다. 그중 첫째는 ‘사랑의 호르몬‘ 또는 ‘신뢰의 호르몬‘이라는 별명으로 알려진 옥시토신이다. 아기를 품에안은 엄마가 아기와 눈 맞추고 있는 사진을 볼 때 사람들은 대부분 가슴이 뭉클해진다. 그러나 그 순간에 엄마와 아기가 하는 경험은더욱 각별하다.

자기 위로self-soothing는 스트레스 시스템 이상으로 고생하는 사람이 갖춰야 할 가장 중요한 능력이다. 항상 자신의 감정을 조절할수 있게 되면 시상하부-뇌하수체-부신축이 흥분하는 빈도가 줄어들고, 그러면 스트레스 반응이 통제를 벗어나더라도 지속되는 시간이 단축된다. 또한 자기 위로는 스트레스 조절장애가 있는 아이나 어른이 습득하기 가장 어려운 기술이다. 스트레스 반응은 자동적으로 투쟁-도피 본능을 일깨우는데 이는 자기 위로와 정반대이기 때문이다.

자신의 본능을 예리하게 의식하는 능력과 정말로 두려워할 만한 일인지 평가하려는 성향은 의식적으로 기를 수 있다. 결국이런 것이 바로 전전두피질계의 기능이다. 그리고 정확히 이것이 마음챙김 수련이 목표하는 바다. 마음챙김을 훈련하고 연습하면 어느 순간이든 자신이 경험하는 것을 온전히 인식하게 된다. 자동적인 반응에 휘둘리는 대신 스스로 반응의 방향을 이끌어갈 줄 알게 된다는 것이 바로 마음챙김의 핵심 원리인 것이다.

그 신경화학물질 중 하나가 ‘쾌락 탐지자‘ 라고 알려진 도파민이다. 이런 별명을 갖게 된 이유는 쾌감을 주는 활동을 발견하면 또 해야 할 일이라고 표시하고 기억해두기 때문이다. 따라서 10대가 이 시기에 소설 읽기에서 즐거움을 느꼈다면 더 많은 수용체가 소설 읽는 행동에 반응해 ‘발화하고, 그에 따라 그 수용체들과 소설을 읽는다는 구체적 행동이 더욱 튼튼하게 연결된다.
그러면 다시 이 신경 경로는 10대의 정신 속에 골이 잘 파인 홈처럼 자리 잡게 되고, 독서는 그 아이가 시간이 날 때마다 더욱더 하고싶어 하는 일이 되는 것이다.

미엘린화는 삶의 다른 어느 시기보다 청소년기에 가속화되는 또 하나의 과정이다. 이는 미엘린 myelin이라는 얇은 지방조직층이 여러 뇌 회로 사이의 연결을 가속화하는 것을 말한다. 미엘린이 회로를 감싸면 회로 사이에 메시지가 이동하는 속도가 더 빨라진다. 시냅스생성과 시냅스 가지치기가 뇌의 길을 닦는 것이라면 미엘린화는 그 길을 고속도로처럼 만든다. 청소년기에 새로운 기술이나 습관(피아노든 스키든 음주든)을 시도하면 인생의 다른 어느 시점에서보다 더 빠른 속도로 습득할 수 있다. 미엘린화는 행동이 습관으로 자리 잡는 과정에도 기여한다. 미엘린에 감싸인 경로를 통해 신호가 더 빠르게 더 효율적으로 전달되기 때문에 무슨 일을 하든 이내 제2의 본성처럼 느껴지고 의식적인 사고를 하지 않아도 행동할 수 있게 된다.

실제로 불안과 분노는 동일한 뇌 회로와 생리적 기반의 상당 부분, 구체적으로는 하뇌에서 스트레스 반응 시스템으로 이어지는 연결부를 공유하고 있다.

폭주 기관차처럼 치닫는 분노가 가장 눈에 띄는 때는 그 화를 끝내줄 사람이 아무도 없을 때다.

상대적으로 쉽게 변화할 수 있는 결정적 시기, 그러니까 생후 1년까지의 영아기와 청소년기에는 새롭게 생성되는 뇌세포 수가 급격히 증가한다. 시냅스 생성이라고 하는 이 과정은 뇌가 외부 환경에 적응하는 동안 새로운 회로들을 만들게 한다. 그렇지만 시냅스생성이 청소년기와 함께 끝나는 것은 아니다. 비록 속도는 떨어지지만 노년기까지 평생 계속된다.

나중에 일상 속에서 서로 협조해야 하는 번거로운 상황이 오면 스트레스 반응 시스템이 신속하게 작동할 수 있다. 특히 두 사람이각자 일 처리 방식에 분명한 기준을 갖고 있을 경우 더 그렇다. 그리고 대개 관계를 악화시키는 것은 커다란 트라우마보다는 일상적인다툼이다. 상대방이 무리한 요구를 하거나 통제하려 한다는 느낌이 들면 본인의 통제력이 훼손당했다고 느끼기 쉬운데, 이는 가장 기본적인 스트레스 유발 요인 중 하나다.

스트레스 반응 시스템 연구에서 최근 밝혀진 놀라운 점 하나는 스트레스가 실제 생리학적으로 전염성이있다는 것이다.

직장에서 직급이 낮은 사람들에게 큰 부담을 지우는 또 한 가지는 ‘요구 통제 곡선demand-control curve‘ 이라 일컫는 것이다. 이는 중간 관리자와 하급 직원이 상부로부터 점점 무리한 요구를 받지만 그 요구를 달성하는 일에 관한 통제력이 계속 줄어드는 상황을 나타내는 용어다. 예를 들어 기업에서 경영진들이 비용 절감 결정을 내리면 정해진 비율에맞춰 비용을 절감하라는 메시지가 부서장들에게 하달된다. 그러면 그들은 전략을 세워 각 부서의 중간 관리자들에게 이를 전달한다. 부서장 정도의 서열까지는 요구가 높은 동시에 통제력도 꽤 높은 편인데 이는 주로 업무를 아래로 위임할여지가 있기 때문이다. 그러나 중간 관리자들부터는 생산성 요구가 여전히 높지만 그것을 실현할 자원이 줄어들기 때문에 부담을 느낀다. 이들에게 이르러서 요구 통제 곡선이 치솟는다. 함께 일하던 동료의 수가 줄어든 상태로 또는 보상도없이 추가 근무를 해서라도 동일한 생산성을 유지해야 하는 직원들은 요구 통제 곡선에서 가장 스트레스가 심한 끝자락에 위치한다. 이런 상황은 개인 생활에서도 벌어진다. 가정을 꾸려가는 데 실제적으로 요구받는 것 또는 요구받는다고스스로 인지하는 바가 자신이 행사하는 통제력보다 훨씬 크다면 스트레스 반응 시스템은 일정과 금전 문제, 자녀 양육등 아주 다양한 문제로 너무 자주 혹사당할 수 있다.

소득이든 직업에서 이루는 성취는 어느한 요소를 개별적으로 떼어 살펴보아도 언제나 똑같은 사다리가 나타났다. 여기서 가장 흥미로운 부분은 어떤 사람이 부모보다 더 좋은 교육을 받거나 직업에서 더 큰 성공을 거두거나 더 높은 소득을 올려 가족이 원래 차지했던 사회·경제적 지위를 뛰어넘었다고 해도 소용없다는 점이다. 그는 여전히 자신의 가족이 처한 사회적 지위와 연관된 일련의 건강 문제로 힘들어할 가능성이 컸다. 단순하게말해서 부유하게 태어나면 더 건강하다는 것이다. 사회과학계에서 나온 이런 연구 결과는 너무나 광범위하게 퍼져 있어서 심지어 근본적인 사실로 보일 정도다.

각 국가를 비교했을 때 소득 불평등은 사회적 불평등과 상관관계가 있었지만 이 상관관계는 사회 · 경제적 지위에 따른 건강과 발달의 차이를 절반도 설명하지 못했다. 소득 불평등과 관련된 또 다른 중요한 측면은 사회적 불평등의 사다리와 연관된 사회·경제적지위의 다른 부분들은 설명하지 못한다는 점이다. 소득은 한 가족이 소득과 임금으로 벌어오는 돈의 액수는 포착하지만 물려받은 돈,
어려운 시기에 안전망이 되어줄 부모, 보유 부동산 같은 전체적인 부는 전혀 포착하지 못한다. 바로 이런 소득 아닌 부의 차이가 세대간 사회 이동성을 떨어뜨리는 큰 원인이다. 그것은 충격을 완화해줄 완충제나 안전망의 유무에 기인한다. 부유한 사람들은 직장을 잃거나 예기치 못한 의료비가 발생하는 것과 같은 경제적 충격이 닥쳐도 거뜬히 버텨낸다. 반면 특정 시기에 넉넉한 급여를 받고 있다.
하더라도 경제적으로 주변부에 가까운 사람들은 그렇지 않다. 안전망도 없는데 안 좋은 시기에 충격이 닥치면 순식간에 모든 것이 곤두박질친다. 높은 급여를 받던 직장을 잃으면 대출금을 갚지 못하고 그 때문에 집을 잃거나 우울증에 빠져 아무것도 못할 수도 있다.
이런 상황에 처한 가정에서 태어나 생후 1년이 안 된 아기는 스트레스 조절장애가 생길 수도 있다. 그리고 심한 스트레스는 임신 기간이나 생후 1년 같은 결정적인 시기에만 영향을 미치는 것이 아니다. ‘만약 그런 일이 일어난다면 형편이 얼마나 어려워질지 걱정하는것만으로도 스트레스가 위험한 수준까지 치솟을 수 있다. 이런 걱정은 사회적 불평등이 심한 사회에 살수록 더 심하다. 여차하면 사다리에서 여러 단 아래로 미끄러질지도 모를 때 추락에 대한 공포가 더 커지기 때문이다.
그래서 우리는 불평등을 측정할 때 다른 요인들도 포함시켰다. 그중 중요한 것으로 부모의 교육 수준과 직업적 지위가 있다. 이 두요인은 생애 초기의 역경 또는 위험에서 아이를 얼마나 보호할 수 있는지 가늠하기 적합한 대리 기준이기도 하고 측정하기도 비교적쉽다. 그 밖에도 사회적 불평등에 원인을 제공하는 중요한 다른 요인들이 있다. 예컨대 지리나 거주 환경이 그러하다. 도심 지역의 납페인트 또는 납에 오염된 토양이 미친 영향을 생각해보라. 우리는 다른 학자들의 연구를 통해 이러한 주거와 지역 요인이 건강과 발달의 결과에 중요한 영향을 미치며, 사회·경제적 지위의 사다리와도 서로 연관된다는 사실을 알게 되었다.

예컨대 연수입이 30만 달러, 심지어 75만 달러나 되는 가족에게서 자녀의 발달 건강을 악화시킬 수 있는 스트레스 신호가 나타나는 이유는 무엇인가? 우리가 세운 이론은 이렇다. 그들은 생존을 염려하진 않지만 자신들의 지위를 유지하는 일, 자녀의 미래, 무언가 잘못될 경우 자신들이 어떤 처지가 될 것인지를 걱정한다. 그리고 자신들의 지위를 유지하고 자녀의 미래를 보장하려고 노력하는것 자체가 걱정거리다.


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