반짝반짝 샛별야학
최하나 지음 / 나무옆의자 / 2024년 3월
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최하나 작가의 장편 소설 '반짝반짝 샛별야학'은 꽤나 따스하면서도 사람 냄새가 물씬 나는 소설입니다. 야학 하면 이젠 한물 간 교육 수단이 되어버렸지만 70-80년 대에는 노인들 뿐 아니라 어린 나이에 생계에 뛰어 들어야 했던 노동자 들에게 배움의 단비를 제공해 주었던 곳이기도 합니다. 많은 대학생 들이 무급 야학 교사로 지원했고, 그러한 행동이 사회에 대한 자신의 책임을 다하는 것으로 여겼던 시절도 있으니까요.

이 소설은 바로 지금의 21세기를 배경으로 하고 있습니다. 주인공 들은 평균 나이 65세의 할머니들이구요. 그분들이 한참 교육의 현장에 있어야 할 나잇대에 우리의 현실은 다소 비참했었죠. 어린 나이임에도 산업화의 현장이나 가사 노동 보조의 장으로 내몰려야 했던 분들입니다. 당연히 배움에 대한 갈망이 여전히 남아 있는 세대이죠. 이 소설은 중학교 1년 과정부터 시작하는 60대 할머니 들의 이야기입니다.

내용은 이들이 배우는 야학이 중심이지만 여느 세상 사는 곳과 크게 다르지 않은 모습을 진솔하게 보여 줍니다. 늘 교실에 분란을 일으키는 중간 보스격인 빌런(나중엔 선한 역으로 바뀝니다)이 등장하는가 싶더니 최종 보스격인 진짜 빌런이 모습을 드러냅니다. 그녀의 등장과 함께 위기를 맞게 된 샛별 야학... 자신의 배움터를 잃지 않으려고 하는 행자 할머니 등의 활약이 클라이막스를 장식합니다.

작가가 야학 세대는 아님에도 불구하고 굉장히 생동감 있게 야학의 풍경이나 어르신 들의 심리와 행위를 잘 묘사해 준 덕에 기대 이상으로 재밌게 읽었습니다.

특히나 건물주의 횡포에 맞서 할머니 들이 단합하는 과정은 꽤나 감동스럽게 그려집니다. 자식들을 위해선 전혀 아끼지 않으면서도 자신들을 위해서는 한푼도 쓰기를 주저하는 그 연령 대의 어르신 들이지만 뒤늦은 교육을 통해 자신만의 자존감을 찾고자 하는 모습 또한 인상 깊었구요.

그런 열의와 노력이 함께 있기에 이 분들이 고등학교 교육 과정까지 진입하는 것도 능히 머릿 속에 그려지더군요. 비록 소설 속 인물 들이지만 진심으로 응원을 보내고 싶어지는 분들이었습니다.




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세이조와 비버족의 모험 - 야생의 순례자 회색 올빼미가 전하는 북쪽 땅 이야기
그레이 아울 지음, 김아인 옮김 / 지식의편집 / 2024년 2월
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세이조와 비버족의 모험... 20세기 초반 캐나다를 배경으로 문명을 모르던 인디언 남매와 그들에게 입양되어 사랑을 한 몸에 받던 아기 비버 들의 모험을 그린 이야기입니다. 그저 단순한 모험 이야기도 아니고 환상이 잔뜩 힙혀진 동화도 아닙니다. 작가인 그레이 아울이 실제 아메리칸 원주민인 오지브웨이 족들과 함께 생활하면서 겪은 실제 이야기를 소설 형식으로 집필한 작품이죠.. 사실상 실화라고 볼 수 있습니다.

그레이 아울, 본명 아치볼드 스텐스펠드 벨라니는 독특한 이력을 갖춘 작가입니다. 영국인이지만 인디언으로 살았다는 작가 소개가 그를 바로 대변합니다. 당시 비버는 모피 수요가 급증함에 따라 마구 도살되던 멸종 위기의 생물이었지만 그의 노력이 많은 비버의 생명을 구했습니다. 요즘은 북미나 동유럽에서 흔히 볼 수 있는 생물이 되었죠.

비버는 본질적으로 야생 동물이지만 어려서 인간에게 키워지면 사람을 잘 따르는 동물이라고 합니다. 바로 이러한 비버의 특성과 자연과 함께 하며 살아가던 인디언 들의 생활 신조가 어우러지면서 정말 감동적인 이야기가 탄생했습니다.

수달의 습격으로 어미와 헤어져 빈사 상태에 놓인 아기 비버 두 마리는 인디언 기치 미권에 의해 구해져 그의 자녀인 샤피언과 세이조에 의해 키워집니다. 그들의 삶은 너무나 행복했죠..


그러던 어느날 비버 중 한마리인 칙아니가 도시의 동물원에 팔려갑니다. 칙아니를 찾기 위해 두 아이는 생전 가보지 못한 도시로의 모험을 떠나게 됩니다.

아이들과 새끼 동물 들의 교감이 정말 재미있고 사랑스럽게 그려지며 칙아니를 찾는 여정에서 두 아이가 겪는 고생, 그리고 정말 감동적인 반전과 결말이 기다리는 이야기입니다. 이 소설을 읽고 비버가 그리 사랑스럽고 장난끼 많은 동물인지 처음으로 알았습니다.. 그저 강변에 둑을 쌓고 지내는 수상 동물로만 알았었는데요..

당시 왜 베스트셀러가 되었고 멸종 위기의 비버를 구한 일등 공신이 되었는지는 이 소설을 읽다 보면 자연스레 풀리게 되는 의문입니다. 그야말로 다정한 소설이었습니다..



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과학이 바꾼 전쟁의 역사 - 미국 독립 전쟁부터 걸프전까지, 전쟁의 승패를 가른 과학적 사건들
박영욱 지음 / 교보문고(단행본) / 2024년 2월
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이 책은 과학의 발전이 어떻게 전쟁을 유발하고 또한 어떻게 전쟁을 종결 지었는지를 시대적 흐름에 맞춰 서술하고 있습니다. 아무래도 제대로 된 과학 기술의 정의가 성립되고 냉병기 시대가 종결된 18세기 이후의 과학사, 전쟁사가 주로 나오고 있습니다.

저자인 박영욱 교수는 과학사를 전공했고, 국방 과학 기술 정책을 지속적으로 연구했다고 하니 저자로서의 자격을 120% 갖춘 분입니다. 역시나 풍부한 예시와 이와 연관된 과학자들, 그들의 연구 업적을 잘 정리해 놨습니다.


일단 이 책은 이공 계열을 전공한 이들이 아니더라도 상당히 쉽게 읽을 수 있는 책입니다. 기초적인 과학 이론이 빼곡히 설명되고 있지만 중고등학교 때 물리나 화학을 적당히라도(?) 공부한 이들이라면 이해하는데 전혀 어려움이 없을 것입니다.

프랑스-영국-독일 등 유럽에서 이끌던 전쟁 과학 기술이 미국을 중심으로 재편되는 과정 또한 매우 흥미롭습니다.

20세기 들어 가장 많은 전쟁을 유발한 나라는 바로 미국입니다. 19세기 이전 전쟁에서 전사한 이들을 모두 합치더라도 미국이란 나라에 의해 죽음을 당한 인류 숫자엔 턱없이 부족할 것입니다.

역설적으로 기초 과학부터 응용 공학에 이르기까지 미국은 전 세계 최강 수준을 달리고 있습니다. 이런 기술이 전쟁 도구와 결합될 때 엄청난 파괴력을 갖게 되는 것이죠. 주지하다시피 전 세계에서 핵무기를 최초 개발하여 서슴 없이 사용한 나라 역시 미국이었습니다. 현재에도 국방 예산에만 매년 1천 조원이 넘는 비용을 쓰고 있는 나라가 미국입니다. 그 중 상당 액수는 단순한 무기 개발이 아닌 국방 과학 분야에도 쓰이고 있겠죠.. 오히려 과학 기술 예산을 쳐내 버리는 우리와는 비견되는 국가입니다..

사실 과학 기술의 발전은 인류의 보편적 행복을 위한 측면이 강했습니다. 군사적 목적으로 개발된 기술 들이 오히려 인류 문명 발전에 도움을 주고 있는 경우도 허다합니다. 결국 이러한 과학 기술은 어떻게 사용되어 지느냐에 따라 인류에게 재앙이 될 수도 있고 항구적 평화를 이뤄내는 수단이 될 수도 있습니다.

최근 화두가 되고 있는 AI 기술 역시 마찬가지겠죠. 과연 인류에게 파멸이 될지 구원이 될지는 결국 이를 이용하는 우리에게 달려 있습니다. 매우 유익한 책이었습니다.





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우주의 속삭임 - 제24회 문학동네어린이문학상 대상 보름달문고 93
하신하 지음, 안경미 그림 / 문학동네 / 2024년 1월
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하신하 작가의 단편 소설 5편을 모은 우주의 속삭임은 제24회 문학동네 어린이 문학상을 수상한 소설집입니다. 어린이문학상이라는 타이틀에서 볼 수 있듯이 어린 독자들이 쉽게 읽을 수 있도록 쓰여진 소설들이죠. 어린이들이 성인 소설을 읽긴 어렵겠지만 성인 독자 들이 어린이 소설을 읽긴 참 쉬운 일입니다. 독서를 하는 동안 동심으로 돌아가 의외의 재미를 느낄 수도 있구요.

어린 독자들을 위한 소설집답게 소설 내용에는 이에 걸맞는 삽화들이 많이 들어가 있습니다. 표지에 나온 로봇 소녀와 로봇 개의 모습이 대표적이죠. 그렇지만 내용 자체가 한없이 어리기만(?) 한 것은 아닙니다. 일단 공통적으로 우주라는 소재를 다루고 있다는 점은 같습니다. 외계인의 복권에 당첨된 할머니... 머나먼 행성에서 인류의 희망을 싹틔우고자 노력하는 안드로이드, 아이의 대체품으로 만들어진 로봇, 그리고 기상천외한 외계인 등등 흥미진진한 소재가 줄을 잇습니다.

읽어 가는 동안은 성인이라도 한껏 재미를 느끼며 읽어갈 수 있는 소설 들입니다. 마지막 편에 엄마와 동생을 냉동시켜 놓고 새로운 별을 찾아가는 기계화 된 소녀의 이야기는 한편 희망적이면서 한편으론 꽤나 슬픈 감성을 자아냅니다.

21세기에 접어 들어 인류는 지난 몇천 년 간의 발전을 능가하는 변화를 맞이하고 있습니다, 세계를 하나로 묶는 인터넷의 등장이라든지 AI의 무서운 발전을 경험하고 있죠. 그렇지만 아직 우주는 우리에게 여전히 미지의 영역인 것은 맞습니다. 우리의 후세대들이 우주에 대한 꿈을 더욱 창대하게 가져나간다면 더 이상 우주도 인류에게 낯선 영역이 아니게 될 것입니다.

우리는 그 결과물을 보진 못하겠지만 가까운 미래 세대는 우주를 쌩쌩 달리는 변화의 시대를 맞이할 것이 자명한 사실입니다. 이 소설들은 그런 상황에 대한 미래 예측서 같은 성격도 가지고 있네요..



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삼켜진 자들을 위한 노래
브라이언 에븐슨 지음, 이유림 옮김 / 하빌리스 / 2024년 2월
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브라이언 에븐슨의 소설집 '삼켜진 자들을 위한 노래'는 꽤나 괴기스런 분위기의 호러 단편 22편을 모은 소설집입니다. 스티븐 킹의 팬들이 반길만한 작가라고 홍보가 되었는데 계속 읽다 보니 스티븐 킹보다는 오히려 크툴루를 창조한 러브 크래프트에 가까운 작가라는 생각이 들더군요. 미지의 세계에서 온 존재 들이 꽤나 자주 등장합니다.

아무래도 단편 소설 모음이다 보니 서사의 완결성을 따지기 보다는 읽어 가면서 느끼게 되는 공포감에 주목하게 되는데 작가는 이런 분위기를 구사하는 단어를 정말 잘 활용한다는 느낌이 들었습니다..


각종 수상 내역 등에서는 스티븐 킹과 유사한 궤도를 걷고 있는 작가네요..

책에 수록된 상당수 작품 들에 인간의 가죽(?)을 입고 사는 초월적 존재, 소위 괴물이 등장합니다. 인간을 먹이로 삼는 존재 들이죠. 그 외에도 외계에서 벌어지는 상상을 초월하는 사건들과 배후의 존재들, 강한 반전이 인상적인 살인 사건 등도 다뤄집니다. 초행길 운전이 긴장되고 더욱 어렵게 느껴지듯이 우리가 모르는 미지의 영역은 우리에게 공포감을 심어주기에 충분합니다. 그의 소설은 우리에게 익숙하지 않은 우주나 사차원 세계 등 미지의 공간이 배경으로 자주 등장하기에 더욱 생소하고 외경스런 공포감을 선사하죠.

또한 무언가 비틀어진 듯한 인간 심리 묘사 역시 뛰어납니다. 강박과 집착에 빠진 인간상을 어쩜 이리 한결 같이 그려낼 수 있을까요?

어쨌든 수록된 22편의 단편이 모두 흥미로웠던 것은 아니지만 몇몇 작품은 놀랄 정도의 완성도를 보여줬습니다. 현대의 호러 소설은 이렇게 쓰여져야 한다는 것을 여실히 느끼게 해줍니다. 평론가들의 극찬이 이어지는 이유가 있습니다.

번득이던 시절의 스티븐 킹의 아성을 따라잡았다고는 할 수 없겠지만 그나마 근접하고 있는 작가임에는 틀림 없는 듯 합니다.



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